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资源远未枯竭

时间:2012-06-17 作者:Charles Kenny 点击:
  地球资源即将消耗殆尽?不,事实恰恰相反。

  有一种观点认为在接下来的几个月中西方和伊朗关于核问题的解决方案上会有一个转折点,即使假设双方都尽力克制并避免大规模军事冲突,这场危机仍会给世界脆弱的经济产生重大影响。针对伊朗石油出口的禁运措施以及伊朗领导人试图封锁霍尔木兹海峡的举措都会在很大程度上迅速推升石油价格,并且危及从巴黎至华盛顿的领导换届选举。每当石油危机出现的时候,所谓具有权威的专家们都会站出来大肆宣扬高企的油价所带来的痛苦与世界最终将“黑金”消耗殆尽的影响来做比较,而前者看起来总是不值得一提。

  早在40年前,“罗马俱乐部”的5位科学家就人类发展的可持续性发表了一系列极具影响力的预测,编辑成册后取名为《增长的极限》。《增长的极限》指出世界经济将会在自然资源耗尽之时走向崩溃,例如经济生产必需品铜和石油耗尽后经济将会停滞不前或崩溃。报告中预测世界最晚会在2001年和2022年将所有的石油开采耗尽。

  在接下来的40年里,有关“石油峰值”的说法一直威胁着我们。“石油峰值”理论认为,全球石油资源的开采会在某一天达到一个最大值,接下来石油储量以及开采量都会慢慢递减。石油储量的耗尽可能只是这个世界资源枯竭的开始,其他大批的自然资源可能都会面临这种困境,从磷到铀已经达到峰值或正接近其峰值。

  四十年后当我们重读《增长的极限》时深深感觉到其具有讽刺意味。与资源即将消耗殆尽言论相悖的是世界范围内的矿物储藏量持续攀升。新技术的应用迎来了美国能源独立的日子,目前的忧虑不是这个星球将耗尽其所有自然资源,而是这个星球所拥有的资源确实很丰富。

  先从石油来看。在1971年《增长的极限》就预测世界原油供给会在10年之内枯竭。根据着名石油分析员丹尼尔·尤金(DanielYergin)的分析,由于技术的进步和新油田的发现世界已探明原油储量在持续增长。2007年至2009年每生产1桶原油的同时会发现1.6桶原油的储量。据世界能源理事会报告全球已知的液态天然气和原油的工业储量在2010年达到1.2万亿桶。以现在的年使用量这些存量石油能够使用38年。如果加上页岩油4.8万亿桶的储量,按照当前的消耗速度还能再用一个半世纪。在加拿大储量丰富的沥青砂可能蕴藏6万亿桶或更多的石油。

  除了石油之外还有很多其他自然资源有类似情况。一个英国学者在19世纪30年代时曾预测铜将在世界范围内发生严重的短缺现象。事实上并不是这样,美国在进行地质勘测后推算全球陆地铜储量达到30亿吨或更多,按照目前产量人类可以再用18.5万年。这个数据在11年前的预测数据基础上翻了一番,这也可以表明这一数字在未来仍然可能继续攀升。即便当我们开采完陆地里蕴藏的铜以外我们仍然可以将目光转移至海底,那里有丰富的资源可以供我们使用。

  磷酸盐是一种重要的化肥产品,在2008年时出现过价格高峰,但从长远来看它的供给也是很有保障的,磷酸盐的全球储量从1995年的1100万吨攀升至2010年的6500万吨,这一储量按照目前消耗速度可以供全球使用369年。我们可以列举这样一个清单:从目前的资源储量来看氦足够我们再用347年,铍可用890年,铬可用一个世纪,锂和锶可用超过一千年。美国人对于化妆品价格上涨的担心也有点多余,因为美国境内的云母储量足够按照目前速度再使用一千年。

  如果我们继续大量使用矿产资源而不去更好地回收它们,却想着如何去月球开采矿物资源,那么终将有一天我们将耗尽所有的自然资源。但是对于一些比较重要的矿物资源来说消耗殆尽的那一天还很遥远,这对当下的经济发展是个好消息。

  在世界上的贫穷国家发现矿产并不断刷新资源储量是件好事。大量的发展中国家开始从采矿和钻探中获得收益,最近跟上发展步伐的有加纳(石油开采的先锋)和蒙古(努力提升铜出口)。经济发展专家经常提到“资源陷阱”——意思是说单纯依赖石油和采矿业容易导致国家进入独裁统治和极度贫困——最近世界银行指出所谓的资源陷阱不过是被过度吹嘘了。“正如人们所料,巨大的自然资源财富与较高的人均GDP有必然联系。”世界银行报告指出。

  管理这个星球巨大的资源将会面临诸多挑战。如果我们继续以现在的速度消耗自然资源,我们会将地球逐渐污染最终将其变成一个光秃秃的毫无生机的地方。采掘、钻探和运输工业原料是一项肮脏且高污染活动——墨西哥湾漏油事件就是一个很好的例子,虽然它对于气候变化没有任何影响。在加拿大的艾伯塔省有一个储量为1.7万亿桶的沥青砂油田,这个油田的储量以目前石油消耗速度能够为全球提供半个世纪的供给,但是开采它所可能引起的环境问题令人望而却步,因为一不小心可能就会引起一场环境灾难。每两吨沥青砂可以生产出一桶石油。沥青砂被加热成为沥青,利用抽水系统将河水引到大热桶中,方便分离泥沙和沥青,再将沥青提炼成石油和汽油。提炼石油这个过程需要数百万立方米的沙子和大量的热能,因此,这种提炼石油的方法是碳排放很高的一种手法。这种技术除了对温度的影响,更可怕的是对生态的影响,那些肮脏的粘稠废弃物,霸占了森林原野,永不可恢复,水源也遭到污染。这也是气候变化活动者努力游说白宫关闭吉斯通XL(KeystoneXL)从艾伯塔省到墨西哥湾管道的原因。

  现阶段世界经济增长的模式发生了一定的改变。工业生产消耗的每单位矿产资源越来越少。世界经济活动中三分之二的产业都不会产生污染或者根本不会产生任何环境问题——例如娱乐产业、教育行业、金融行业和卫生保健等等。据世界银行数据显示,服务行业产值占全球经济比重由1970年的53%增长到了2010年的71%。从某种程度上说是因为现阶段创造同等的社会财富所需的能源更少了以至于消耗殆尽的速度在减缓。

  技术的进步依然不能足够快地解决气候变暖问题,但是它给出了一个方向即我们可以通过改进技术来提高全球生活水准以及减少工业生产活动中能源消耗对全球环境的影响。如果我们大力启用碳排放税,提供金融激励来保护全球的森林,对采矿业和钻探业采取更好、更有效的监管必然能够减少泄露和有毒废弃物的排放时间,这样,我们就不会再以牺牲环境和子孙后代的幸福为代价发展经济了。

  总之,我们有理由关心全世界矿产资源的保护,我们也有理由担心的中东战争再次爆发,只是实在没必要担心资源在短期内枯竭。
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